La escala de Richter es una graduación de la magnitud de los sismos, deducida en 1935 por el geofísico Charles Richter y desarrollada después por él y por Reno Gutemberg. La escala se definió originalmente como el logaritmo de la amplitud del movimiento de un sismógrafo estándar situado a 100 km de distancia del epicentro de un sismo. Es también conocida como la escala de magnitud local, y es la escala más utilizada por los sismólogos.

Esta escala se emplea para evaluar los daños ocasionados por los sismos, y mide la cantidad de energía liberada de un temblor en su centro o foco, el rango de la escala va de 1 a 10 grados, y la intensidad crece de forma exponencial de un número al siguiente.

Como la escala de Richter es logarítmica, cada unidad de magnitud indica un aumento de 10 veces en la amplitud de la onda. Pero el incremento de la energía correspondiente a cada unidad es estimado por los sismólogos como de aproximadamente 30 veces; un terremoto de magnitud 2 es 30 veces más potente que uno de magnitud 1; un terremoto de magnitud 3 es 30 veces más potente que uno de 2, y por consiguiente 900 veces más potente que un terremoto de magnitud 1, y así sucesivamente.

log E = 11,8 + 1,5M

donde M es la magnitud del terremoto en la escala de Richter (de 0 a 10)
y
E la energía liberada (expresada en ergios)

Magnitud
Richter
Equivalencia de
la energía TNT 
Referencias
-1,5 1 gramo Rotura de una roca en una mesa de
laboratorio
1,0 170 gramos Pequeña explosión en un sitio de construcción
1,5 910 gramos Bomba convencional de la II Guerra Mundial
2,0 6 kilogramos Explosión de un tanque de gas
2,5 29 kilogramos Bombardeo a la ciudad de Londres II Guerra Mundial
3,0 181 kilogramos Explosión de una planta de gas
3,5 455 kilogramos Explosión de una mina
4,0 6 toneladas Bomba atómica de baja potencia
4,5 32 toneladas Tornado promedio
5,0 199 toneladas Terremoto de Albolote (Granada) 1956.
5,5 500 toneladas Terremotos de Little Skull Mountain, Nevada (EE.UU.), 1992 y Colombia 2008
6,0 1.270 T Terremoto de Double Spring Flat, Nevada (EE.UU.), 1994
6,2 12.700 T Terremoto de Costa Rica 2008.
6,5 31.550 T Terremoto de Northridge, California (EE.UU.),
1994
6,9 194.000 T Terremoto deL´Aquila (Italia) 2009
7,0 199.000 T Terremotos de Hyogo-Ken Nanbu, Japón, 1995 y Haití 2010
7,5 1.000.000 T Terremoto de Landers, California, 1992
7,8 1.250.000 T Terremoto de China 2008
8,0 6.270.000 T Terremoto de San Francisco, California, 1906
8,5 31,55 millones de T Terremoto de Anchorage, Alaska, 1964
9,0 200 millones de T Terremoto de Chile, 1960
10,0 6.300 millones de T Falla de tipo San Andrés
12,0 1 billón de T Fractura de la Tierra por el centro Cantidad de energía solar recibida diariamente en la Tierra

Referencias de consulta
Tarbuck, E. J., Lutgens, F. K. y Tasa, D. (2005).
Ciencias de la tierra, una introducción a la geología física. Pearson Educación: Madrid.